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jueves, 28 de agosto de 2014

The Black Mask´s boys: W. T. BALLARD

WILLIS TODHUNTER BALLARD
Cleveland, Ohio; 13 de diciembre de 1903
Mount Dora, Florida; 27 de diciembre de 1980
Bill Lennox, detective en Hollywood
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Willis Todhunter Ballard nace en Cleveland, Ohio, el 13 de diciembre de 1903 y fallece, a los 77 años, el 27 de diciembre de 1980, en Mount Dora, Florida. Su carrera como escritor profesional se inicia en 1927 y desde entonces produce 95 novelas, unos cincuenta guiones de cine y televisión y más de un millar de cuentos y relatos cortos, que han aparecido tanto en las revistas pulps como en los rotativos The Saturday Evening Post, Esquire y McCall. Ballard, que llega a ocupar el cargo de vicepresidente de los escritores occidentales de América, logra con su novela, “Oro en California”, el premio de la organización a la mejor novela histórica de 1965. La importancia de W. T. Ballard  en el campo  de la novela de misterio viene ligada al hecho de haber sido uno de los colaboradores pioneros de Black Mask, la famosa revista de detectives que, durante los años veinte y treinta del siglo pasado, y bajo la dirección de Joe T. Shaw, sirve de plataforma de partida para el desarrollo de la novela negra norteamericana. Junto con Chandler, Hammett y Erle Stanley Gardner, Ballard se convierte, en esos momentos, en uno de los colaboradores más populares de la revista. Su serie protagonizada por “Bill Lennox”, detective de General Studios, marca el tono y sienta las reglas básicas para incontables relatos de misterio centrados en el Hollywood de la época.

Cuando se produce el crack de la bolsa de Nueva York, en 1929, la familia Ballard se hunde en la depresión. Su padre se ve obligado a cerrar su negocio. W. T. Ballard, que por ese entonces cuenta 26 años, decide trasladarse a California. Llega el día del Armisticio, con veinte y seis dólares en el bolsillo. De camino al oeste se ve afectado por una infección en las glándulas linfáticas y pasa tres semanas en un hospital de Albuquerque, Nuevo México, lo que le cuesta más del dinero que posee. Ya en Hollywood establece contacto con el comandante Harry Warner, quien le ofrece un trabajo en los Studios Nacional de Commodore por setenta y cinco dólares a la semana. Una bonanza en ese momento. Trabaja para Warner durante ocho meses, aprendiendo todo lo posible sobre la escritura de guiones cinematográficos. A partir de ese momento es contratado por la Columbia. Allí tiene que escribir el guion, dirigir, producir la imagen e incluso mover los decorados y paisajes. La mayor parte de los rodajes se realizan en interiores; la compañía no puede permitirse el lujo de filmar en el exterior. El contrato concluye a los seis meses.

Por ese entonces Ballard vive con su tío, jefe de la Oficina de Aduanas de la Costa Oeste. Escribe en un pequeño estudio de la sala de estar y, una noche, no puede eludir escuchar un anuncio referente a la reproducción de la versión cinematográfica de “El halcón maltés”, protagonizada por Ricardo Cortez, y basada en la obra de Hammett. Los diálogos le cautivan. Las palabras son un fiel y vivo reflejo del pensamiento de detectives y criminales. El anuncio ofrece un crédito de la revista Black Mask. Ballard utiliza su experiencia en el mundo del cine para crear a Bill Lennox, “solucionador de problemas de trabajo” para un estudio cinematográfico. En el instante que regresa a la casa de su tío, cerca de la medianoche, ya ha elaborado el marco básico de su primer relato. Envía el manuscrito a primeras horas de la mañana. Una semana después de enviar la historia a Black Mask, recibe una carta de Joe Shaw. En ella, éste le propone algunos cambios, a la vez que la carta viene acompañada de un cheque, un gesto inaudito de generosidad entre los editores del momento. El cambio más importante que le demanda Shaw es que Bill Lennox no lleve un arma de fuego al igual que otros detectives de ficción. Nadie con un mínimo de sentido común es capaz de argumentar con Shaw. Así pues Lennox se exhibe en público sin arma.

Tras esa primera historia para Black Mask escribe y vende siete más en tres semanas. A sugerencia de Joe Shaw comienza una nueva serie y recrea seis relatos sobre Red Drake, detective de un hipódromo que trabaja para la Comisión de carreras del Estado. Posteriormente redacta varios manuscritos sobre Don Tomasa, un aventurero mexicano que trabaja fuera de Tijuana. Durante su estancia en Black Mask, Ballard trabaja con regularidad; produce alrededor de diez páginas al día. En esas ocasiones su esposa, Phoebe, realiza las labores de tipificación. En 1936 Shaw deja Black Mask. Fanny Ellsworth se hace cargo del puesto pero, a pesar de ser una buena editora, nunca alcanza las cotas de popularidad y ventas de Shaw. Durante su gestión nunca se produce una verdadera relación entre el editor y el escritor que iguale la conexión que Ballard alcanza con “Cap” Shaw.
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Llega un momento en la  carrera de Ballard  en que su anhelo se orienta hacia la escritura de novelas. Éstas se editan bajo seudónimo debido a que su nombre queda atado temporalmente a una determinada casa en el momento de firmar un contrato. Esta estratagema le permite trabajar para varias editoriales a la vez. Las mejores novelas de Ballard, como “Say Yes to Murder” destacan por un estilo fresco y una limpia prosa, un desarrollo rápido de la trama y un humanitarismo singular. Muchos de sus libros tienen como telón de fondo, ya sea total o parcialmente, la ciudad de Las Vegas y tratan de reflejar de forma convincente este fascinante escenario, rara vez utilizado, con sus casinos y su compleja ambigüedad. 
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